Une météorite vieille de 4,6 milliards d’années trouvée dans le désert du Sahara

Une ancienne roche spatiale volcanique trouvée dans le désert du Sahara algérien peut fournir aux scientifiques des informations sur les éléments constitutifs des planètes. Surnommée Erg Chech 002 ou EC 002, la météorite serait un vestige d’une protoplanète datant de 4,6 milliards d’années – à peu près à l’époque où notre système solaire se formait.

La roche spatiale brune à gros grains, qui est parsemée de cristaux verts, jaune-vert et jaune-brun , a été trouvée par des chasseurs de météores à Adrar, en Algérie, en mai 2020. Contrairement aux météorites trouvées précédemment, qui comprennent une sorte de roche volcanique appelé basalte , Erg Chech 002 est composé d’andésite. Bien que commun dans les zones de subduction de la Terre – les zones où les plaques tectoniques se sont heurtées et l’une a été poussée sous l’autre – l’andésite a rarement été vue dans les météorites. 

«Je travaille sur les météorites depuis plus de 20 ans maintenant, et c’est peut-être la nouvelle météorite la plus fantastique que j’aie jamais vue», explique Jean-Alix Barrat, géochimiste à l’Université de Bretagne Ouest, qui a dirigé l’étude.  

Une météorite vieille de 4,6 milliards d'années trouvée dans le désert du Sahara

Les chercheurs, qui ont publié leurs résultats dans la revue PNAS le 16 mars 2021, pensent que le fragment faisait probablement partie de la croûte d’une ancienne protoplanète – un grand corps rocheux en train de se développer en une planète. Ils supposent que la planète bébé a été détruite, ou a été dévorée , par une planète plus grande pendant la formation de notre système solaire. “Cette météorite est la plus ancienne roche magmatique analysée à ce jour et met en lumière la formation des croûtes primordiales qui recouvraient les protoplanètes les plus anciennes”, ont rapporté Barrat et son équipe.

Puisqu’aucun astéroïde connu ne ressemble à EC 002, les chercheurs soupçonnent qu’il ne reste aucun autre résidu de ces premiers temps. Ils ont soit fusionné pour former d’autres planètes, soit ont été détruits. «Lorsque vous approchez du début du système solaire, il est de plus en plus compliqué d’obtenir des échantillons», explique Barrat. “Nous ne trouverons probablement pas un autre échantillon plus ancien que celui-ci.”